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El mercurio, un gran tóxico presente en el agua

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21 enero, 2022

 

Los Estados miembros de la UE no han tomado las medidas necesarias; y corren el riesgo de violar la ley de aguas de la unión, que requiere la eliminación gradual de las emisiones de mercurio para el año 2027.

El mercurio es un contaminante sumamente tóxico para todos los  organismos vivos. La combustión de carbón es la principal fuente de emanación de mercurio a la atmósfera en la UE; y representa alrededor del 60% de las emisiones.

Según datos de la  Oficina Europea del Medio Ambiente (EEB), solo 10 plantas de combustión de carbón encontradas en Bulgaria, República Checa, Alemania y Polonia emitieron en 2019 7,6 toneladas de mercurio; más del doble que las emisiones de Francia, Grecia y España juntas.

Una vez emitido, este metal pesado persiste en la atmósfera y se dispersa ampliamente, existiendo en diferentes formas químicas; pudiendo convertirse en una forma orgánica especialmente tóxica llamada metilmercurio a través de procesos naturales.

El mercurio se acumula en los organismos vivos, y se concentra progresivamente más en la cadena alimentaria a través de un proceso llamado bioacumulación. Este proceso representa el principal riesgo de exposición de las personas: a través de la ingestión de alimentos que contienen mercurio, como son los pescados azules.

No existe un nivel seguro de exposición al mercurio; aunque la UE pone, como límite, la presencia de 1 microgramo de mercurio por litro de agua. En concreto, es particularmente peligroso para los fetos y niños pequeños; ya que la exposición causa daño neurológico, ralentiza el desarrollo del cerebro y afecta negativamente las capacidades cognitivas. Además, también puede afectar al sistema cardiovascular, los riñones, el hígado y los pulmones.

La presencia de mercurio en el agua europea

La contaminación atmosférica de mercurio es la razón detrás del fracaso en el estado químico de más del 30% de las masas de agua en la UE, según lo define la Directiva Marco del Agua (WFD).

Esta Directiva, es el principal instrumento legal de la UE; que se propuso lograr el buen estado de todas las masas de agua para  2027 a más tardar. A pesar de la adopción de la Directiva hace 20 años, el 40% de las masas de agua europeas se encuentran en mal estado químico por Sustancias de Riesgo Prioritario.

El mercurio se define como una de estas sustancias peligrosas prioritarias; lo que significa que los Estados miembros están obligados a tomar medidas para detener sus emisiones. Hasta ahora, las autoridades no han abordado este tipo de contaminación en los planes hidrológicos de cuenca, las principales herramientas utilizadas para implementar la DMA.

Mientras que la remediación del mercurio ya emitido es costosa, prevenir el contaminante en su origen deteniendo, por ejemplo, la combustión del carbón, es mucho más asequible y eficaz.

mercurio e industria

Las emisiones de mercurio, también están reguladas por otra legislación vinculante de la UE, a saber, la Directiva sobre emisiones industriales; que tiene como objetivo reducir las emisiones nocivas de la industria. Esta Directiva, exige condiciones de permiso más estrictas para las emisiones; en los casos en que no se cumplan las normas medioambientales.

La implementación de los estándares de emisiones más estrictos, establecidos en la Directiva de Emisiones Industriales, así como los recomendados por la guía sobre combustión de carbón del Convenio de Minamata, reduciría sustancialmente la emisión de mercurio; pero la combustión de carbón seguirá emitiendo mercurio incluso con los estándares más estrictos aplicados.

¿Erradicar la combustión de carbón para 2027?

Los países europeos ya estaban bajo presión para eliminar gradualmente el carbón para 2030 a más tardar, para estar en línea con el Acuerdo Climático de París de la ONU ; pero varios no cumplirán el objetivo de la Directiva Europea Marco del Agua de 2027, según sus planes actuales .

Dinamarca, Finlandia, Alemania, los Países Bajos, Eslovaquia y España apuntan a la eliminación gradual para 2030; mientras que Bulgaria, Croacia y Rumania han indicado la eliminación gradual para después de 2030. Continúan las discusiones sobre la eliminación gradual de la República Checa y Eslovenia; y Polonia, se ha mantenido en su distante objetivo de 2049.

La próxima revisión de la legislación de la UE sobre mercurio, como parte de la ambición de contaminación cero del Pacto Verde Europeo para un medio ambiente libre de tóxicos; presenta una oportunidad para reducir aún más la contaminación por mercurio. Se requerirían límites estrictos de control de la contaminación de otras fuentes de emisiones de mercurio, como para la producción de cemento, hierro, acero y materiales no ferrosos; junto con la prohibición de quemar combustibles con alto contenido de mercurio.

La Comisión Europea, tampoco podría aprobar ninguna ayuda estatal a las plantas de combustión de carbón con fechas de cierre posteriores a 2027; ya que, hacerlo, estaría financiando las continuas emisiones de mercurio.

“El mercurio es una de las principales razones por las que los ríos y lagos europeos tienen una mala salud química. Pero en lugar de tomar medidas contra los mayores emisores, países como Alemania, República Checa y Bulgaria permiten que las grandes plantas de carbón emitan por encima de los estándares de la UE, ignorando el hecho de que tienen la obligación legal de tomar todas las medidas posibles para restaurar las aguas de Europa a un buen estado para 2027. ”, dijo Sara Johansson , Investigadora y Política de la Oficina Europea de Medio Ambiente para la Producción Industrial.

FUENTES BIBILIOGRÁFICAS

  1. Mercury emissions from coal combustion driving poor status of EU freshwaters – META. Recuperado de: https://meta.eeb.org/2021/12/16/mercury-emissions-from-coal-combustion-driving-poor-status-of-eu-freshwaters/

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